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用真菌还原史前生物灭绝  

2009-11-01 13:57:15|  分类: 新世纪周刊 |  标签: |举报 |字号 订阅

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       无处不在,它的生命既脆弱又坚韧。它个头小,在潮湿阴暗的角落顽强地存在着。

  在日常生活中,真菌是很多不适甚至疾患的肇因,但在自然界物质循环时,真菌却发挥了不可或缺的作用。有时候,真菌还是揭开史前秘密的金钥匙。

  自然界中纷繁复杂的物种,除了顶着植物、动物或微生物的名称外,它们还可以被划分为生产者、消费者和分解者。作为食物链中最底层的一环,具有光合作用能力的植物无疑是生产者,而动物自然扮演了消费者的角色,它们消费掉植物生产出的有机物,同时也在帮助植物传粉、播种,让物质循环的过程更加多样化。

  在生产消费的过程中,总会剩下些难以吸收的成分。此外,动植物抵达生命终点后,也会留下许多残骸。这堆烂摊子就需要以真菌为首的微生物出面收拾了。利用它们强大的酶系,这些“垃圾”被快速高效地分解为二氧化碳和水,从而又为植物生产提供了原料。

  这样的过程循环往复,从数亿年前的远古一直持续至今。利用这一特点,在真菌的帮助下,一场史前生物大灭绝的更清晰面目逐渐呈现在人们面前。

  提起物种大灭绝,发生在6500万年前白垩纪的那场悲剧——地球霸主恐龙以及许多陆地和海洋生物都在那时彻底消失——已经广为人知。不过这里要讲的是一场发生在2亿5千万年前的、更加神秘的物种灭绝。近日,伦敦帝国学院的古生物学家马克·斯芬顿在《地质学》杂志上报告了他们的发现。

  在这场始于二叠纪的漫长灭绝过程中,几乎所有的海洋生物以及四分之三的陆地生物都成为历史。灭绝的准确原因甚至灭绝过程何时终止,至今仍不甚了了。根据现有的证据推测,在当时,西伯利亚地区的火山处于持续的喷发状态,随之释放到大气中的有毒气体导致酸雨成了世界范围内的气候现象。臭氧层也被破坏,强烈的紫外线趁虚而入。对于当时的生物而言,整个世界无异于炼狱一般。

  早在1996年,研究者就发现在二叠纪和三叠纪间的地层中存在一种名为Reduviasporonites的古微生物化石。最让科学家感到奇怪的是,在种种生物都纷纷灭绝的大背景下,这种微生物似乎十分繁茂,几乎在全球的二叠纪到三叠纪底层中都发现了它的身影。这种广泛存在的微生物是怎样保持其繁盛的生长状态呢?斯芬顿开始从它的食谱中寻找答案。

  起初他们认为这种微生物是能进行光合作用的水藻,不过此后发现的一系列证据表明它是一种以植物为食的真菌。研究小组分析了Reduviasporonites化石样本中碳氮同位素的情况,发现这种远古微生物与当今世界中以枯木为食的真菌有着极其相似的饮食化学结构。这意味着Reduviasporonites生存的世界一定遍布死亡的树木。斯芬顿认为,这一关键线索或许证明了那场史无前例的浩劫,正是在二叠纪停下了脚步。

  时下,从天空到海洋,从极地到赤道,人类活动“正以地质史上前所未有的速度”改变着地球,也改变着大气层的气体平衡。今天物种多样性减少的状况与二叠纪生物大灭绝的早期情景也十分相似。塞普敦警告称:“这是严重违背自然规律的人类实验,我们只是不知道这一切将如何结束。”

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